Agua bajo hielo antártico, quizás, la mejor posibilidad de demostrar vida extraterrestre.

Lago Vostok (imagen satelital)

Los científicos rusos dicen estar teniendo éxito en su búsqueda de un enorme cuerpo de agua líquida enterrada bajo el hielo del lago Vostok en la Antártida. Esta es la primera vez que se logra avanzar tanto luego de perforar uno de los 300 lagos subglaciales que existen en el Continente Blanco.

Los investigadores creen que Vostok puede darles algunas ideas frescas sobre la historia geológica de la Antártida. También esperan encontrar bajo el hielo nuevas  formas de vida microbianas desconocidas por la ciencia.

Esto llena mi alma de alegría, pues nos dará la posibilidad de evaluar la evolución biológica de los seres vivos… porque esos organismos pasaron mucho tiempo sin contacto con la atmósfera, sin la luz del sol.

Dijo Valery Lukin, del Instituto de Investigación Antártica (TMAA) en San Petersburgo, quien ha estado supervisando el proyecto en la zona ártica rusa.

El proyecto de perforación ha tardado años en planificarse y ejecutarse. El lago, en el corazón de la Antártida oriental, es, sin dudas, uno de los lugares más inhóspitos de la Tierra. En ese lugar los termómetros registraron la temperatura más baja jamás del planeta (- 89 grados C) el 21 de julio de 1983.Base rusa Vostok

La estación Vostok fue creado por los soviéticos en 1956, y los sondeos sísmicos realizados en la zona sugerían desde entonces, que bajo la capa de hielo se encontraba un gigantesco lago. Sin embargo, no fue sino hasta la década de 1990 que los científicos británicos, con la ayuda del radar, fueron capaces de determinar las dimensiones del lago subglacial.

Con un área de 15 000 kilómetros cuadrados y una profundidad que llega a más de 800 metros, el lago Vostok es similar en tamaño al Lago Baikal en Siberia o al lago Ontario en Norteamérica. Hasta la fecha han sido identificados más de 300 cuerpos de aguas semejantes al Vostok en la Antártida. El agua se mantiene líquida bajo la gruesa capa de hielo debido al calor geotérmico y la presión. Muchos de estos lagos son parte de una vasta red hidrológica que se encuentra intercomunicada. Sin embargo, algunos pueden encontrarse completamente aislados, en cuyo caso el agua puede haber permanecido en el mismo lugar por miles e incluso millones de años.

Los científicos rusos aún tratan de establecer cuan aislado se encuentra el Vostok, pues esta condición lo hace particularmente interesante para la ciencia al posibilitar el desarrollo de nuevas especies de microorganismos en el lago.

El proyecto Vostok es uno más de una serie de iniciativas similares emprendidas en la Antártida. El British Antarctic Survey (BAS) tiene la esperanza de comenzar un esfuerzo para profundizar en el lago Ellsworth en la Antártida Occidental a finales de este año; mientras un equipo de Estados Unidos se dirige al lago Whillans en la misma zona.Lago Vostok (microorganismos)

Es un hito importante que se ha completado y un logro importante para los rusos, ya que he estado trabajando en esto durante años. Esperamos con interés el desarrollo de la colaboración con sus científicos y también con los de los Estados Unidos y otras naciones, ya que todos se embarcan en una búsqueda para comprender estos extremos.

Ha dicho el profesor Martin Siegert, el investigador principal del proyecto británico de Bas-Ellsworth.

Estos proyectos ejercen especial fascinación en los astrobiólogos, que estudian los orígenes y la distribución de la probabilidad de vida en todo el Universo. Los mismos opinan que las condiciones en estos lagos antárticos puede no ser tan diferentes a las de los cuerpos de agua líquida que cree existen bajo la superficie de las lunas heladas del sistema solar exterior. Lugares como Europa, que orbita alrededor de Júpiter, y Encelado, que rodea Saturno, pueden ser una de las mejores opciones para encontrar organismos extraterrestres.

Con información de BBC

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